Un equipo de investigadores de la NASA y la Agencia Espacial Europea (ESA) abrirá dentro de poco un contenedor con muestras lunares tomadas hace casi 50 años por la misión Apolo 17, la última que transportó humanos a la Luna.

La ESA todavía no tiene una fecha puntual para la apertura, pero describe el evento como una ocasión especial, casi como si se tratara de la apertura de una cápsula del tiempo, aunque en realidad, se trata de un contenedor —la ESA lo describe como una lata— con gases lunares. La muestra fue tomada por el astronauta Gen Cernan en diciembre de 1972, mientras realizaba una caminata por el valle Tauro-Littrow, donde clavó un tubo de unos 70 centímetros (unas 27.5 pulgadas).

Del tubo, que ha permanecido casi 50 años cerrado, la NASA y la ESA esperan recuperar hidrógeno, helio y otros gases ligeros. Probablemente la apertura no causaría tanto revuelo de no ser porque la ESA tuvo que desarrollar una herramienta a la medida. En tono de broma, la ESA la llama «el abrelata Apolo», y fue transportada recientemente a las instalaciones del Centro Espacial Johnson de la NASA en Houston.

La ESA desarrolló una herramienta para perforar y abrir una lata con muestras lunares de hace 50 años
Así luce «el abrelatas Apolo» desarrollado por la ESA. Foto: ANGSA science team

La herramienta en cuestión tiene, paradójicamente, la apariencia de otra lata, pero asegura que al perforar el contenedor traíado en por los tripulantes de la misión Apolo 17 los gases no escapen.

«Es una herramienta perforadora y es una solución para obtener los gases. Nos emociona saber qué tan bien se preservaron los gases en el contenedor de vacío», dijo Francesa McDonald, líder del equipo de la ESA que desarrolló el «abridor de latas» espacial.

Pero, ¿por qué el alboroto con unos gases que abundan en la Tierra? McDonald lo explica así: «Cada componente del gas que será analizado puede contarnos una parte de distinta de la historia y evolución de los compuestos volátiles de la Luna y de los primeros días de nuestro Sistema Solar».

McDonald también señaló que el éxito al recuperar los gases podría dar derivar en nuevas técnicas para la recolección y extracción de muestras de otros astros, por ejemplo Marte.

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